Классификация как понятие есть «логическая операция», состоящая в разделении всего изучаемого множества предметов по обнаруженным сходствам и различиям на отдельные группы или подчиненные множества, называемые классами, путем перечисления входящих в нее предметов или указанием признака или нескольких признаков, присущих каждому члену группы (или множества) и отсутствующих у предметов, не являющихся членами данной группы. Классификация необходима в любой отрасли знания. Без нее бесчисленное множество, изучаемых предметов оказалось бы необозримым.

Посредством классификации изучаемые предметы приводятся в систему. Классификации, предназначенные для индексации патентной документации, носят название патентных классификаций, или классификаций изобретений.

Патентные классификации не являются искусственными, построенными на выделении случайных признаков, и имеют определенную специфику, связанную прежде всего со своеобразием классифицируемых предметов, в роли которых выступают объекты изобретений. Исходя, из приведенного выше определения, патентные классификации следует отнести к вспомогательным классификациям, которые хотя и не раскрывают закономерных связей, тем не менее успешно служат теоретическим или практическим целям.

Создание первых патентных классификаций относится к середине XIX в., когда в результате бурного развития науки и техники резко возросло количество регистрируемых изобретений. Первая английская система классификации была разработана в 1852-1855 гг., в России-в 1897 г. В США система классификации изобретений впервые была опубликована в 1830 г. В Германии классификация изобретений начала применяться с 1877 г. Вследствие непрерывного роста техники первоначально созданные системы классификации постоянно совершенствовались.

На структуру и содержание систем классификации изобретений отдельных стран сильное влияние оказали особенности их исторического, технического развития, патентные законы, практика и правила патентования. Так, в странах с проверочной системой патентования (Великобритании, ФРГ, ГДР, США, Японии и др.), где патентные ведомства осуществляют экспертизу изобретений на новизну, созданы глубоко дифференцированные системы классификации изобретений, обеспечивающие более быстрый и надежный поиск в массиве патентной документации. В то же время в странах с явочной системой патентования (например во Франции), где патентное ведомство не производит экспертизы заявок на новизну, используют слабо дифференцированную классификацию.

В процессе развития систем классификации издавна наметилась тенденция к созданию единой универсальной классификации изобретений, что отражало естественное стремление к облегчению обмена информацией об изобретениях и упрощению поиска. Однако только в самое последнее время многочисленные попытки увенчались успехом.

19 декабря 1954 г. в Париже государствами-членами Европейского Совета было принято соглашение о международной патентной классификации (МПК), проект которой разработан под руководством Комитета экспертов по патентам при Европейском Совете. В соответствии с этим соглашением каждая сторона может применять единую систему классификации патентов (МПК) в качестве основной или вспомогательной системы.

В настоящее время МПК применяют Австралия, Албания, Болгария, Бельгия, Великобритания, Венгрия, ГДР, Дания, Ирландия, Исландия, Италия, Люксембург, Нидерланды, Норвегия, Польша, Румыния, Турция, Финляндия, Франция, ФРГ, Чехословакия, Швейцария, Швеция. Система классификации изобретений, разработанная в Германии и затем заимствованная — частично или полностью — целым рядом европейских государств (германская система), а также системы классификации изобретений, принятые в Великобритании и США, оказали влияние на патентные классификации других стран на Международную патентную классификацию.

В ряде стран для индексации патентной документации используют несколько систем классификации. Например, на описаниях изобретений ФРГ ставятся индексы национальной классификации и МПК, на описаниях изобретений и стран социалистического лагеря, помимо индексов национальной классификации и МПК — индекс универсальной десятичной классификации (УДК), которая хотя и не является специальной патентной классификацией, используется для индексации всей технической литературы. Применяемые в настоящее время системы классификации изобретений построены в основном по двум принципам: отраслевому и функциональному При отраслевом принципе классификации объекты распределяются в зависимости от их применения в той или иной исторически сложившейся отрасли человеческих знаний.

Например, машины, орудия, способы и вещества, предназначенные для применения только в сельском хозяйстве, относятся к классу «Сельское хозяйство». При функциональном принципе классификации объекты распределяются в зависимости от основных выполняемых ими функций, или от производимого ими эффекта.

Например, все приспособления для подачи деталей к станкам и агрегатам объединяются под основным функциональным признаком — «подача изделий к станкам» — независимо от узкоотраслевого применения. В германской системе классификации изобретений шире используется отраслевый принцип, в американской — функциональный.

При работе с. любой системой классификации необходимо учитывать, что классификация не является готовым средством, пользуясь которым, без всякого умственного напряжения и практических навыков можно быстро получить необходимую информацию. Каждую систему нужно изучить, чтобы определить принципы классификации, заложенные в структуру системы, и содержание отдельных рубрик, а также внутренние их связи. Только после такого предварительного изучения и накопления некоторого практического опыта можно уверенно ориентироваться в массиве документации при проведении того или иного поиска.