Под промышленным образцом понимается существенно новое, оригинальное оформление изделия, заключающееся в особой форме, рисунке, в компоновке цветов или внутреннем устройстве, которое может быть выполнено промышленным путем. Приведенное определение понятия «промышленный образец» является обобщающим. В различных странах объем этого понятия, а также средства и формы охраны этого вида промышленной собственности неодинаковы. Согласно «Положению о промышленных образцах» промышленным образцом (промышленным рисунком, моделью) признается новое, пригодное к осуществлению промышленным способом художественное оформление изделия, в котором достигается единство всего комплекса эстетических решений и технических качеств.

Под охраной промышленных образцов подразумевается лишь охрана внешнего вида изделий, их эстетического решения на промышленные образцы, кроме предметов галантереи, швейных, трикотажных изделий, тканей (кроме декоративных), обуви, головных уборов, выдаются свидетельства или патенты. Срок действия свидетельства — 5 лет, патента — 15 лет. В ряде стран защита промышленных образцов вообще отсутствует, например, в Болгарии, Финляндии, Нидерландах, Люксембурге, Румынии, Греции, Турции и т. д. К промышленным образцам предъявляется требование национальной новизны. В некоторых странах (ГДР, Италии, Польше, ФРГ, Японии и др.) существует правовая охрана так называемых полезных моделей — «малых изобретений».

Полезные модели близки по своему характеру к техническим усовершенствованиям. В отличие от изобретений, которые могут относиться к устройствам, веществам и способам, полезными моделями могут быть признаны лишь технические предложения, относящиеся к устройствам. Вещества и способы полезными моделями не признаются.

Например, в ФРГ заявка на регистрацию полезной модели может быть подана одновременно с заявкой на патент. Если в выдаче последнего будет отказано, заявитель может получить охрану прав на полезную модель.

В статье 4Е (2) Парижской конвенции указывается, что допускается подача заявки на полезную модель с притязанием на право приоритета, основанного на подаче заявки на изобретение и наоборот. В некоторых странах производится экспертиза заявленной модели на новизну (в Японии, Бразилии и др.). За регистрацию полезной модели взимается пошлина.

Срок действия патента или свидетельства на полезную модель различен, в среднем от 3 до 15 лет.