До настоящего времени не существует единого понятия изобретения. Отсутствие такого единого определения, равно как и отсутствие достаточно четких и ясных определений изобретения в отдельных странах нередко приводит к субъективной оценке изобретений, вызывает недоразумения при патентовании за рубежом. Согласно «Положению об открытиях, изобретениях и рационализаторских предложениях» (Л2-3), изобретением признается отличающееся существенной новизной решение технической задачи в любой области народного хозяйства, культуры, здравоохранения или обороны страны, дающее положительный эффект.

Требования к новизне изобретений в различных странах неодинаковы. В таких странах, как, Венгрия, Чехословакия, Франция, Италия, к изобретению предъявляется требование мировой абсолютной новизны.

Это означает, что изобретение не может быть признано новым, если его существо раскрыто в результате публикации или открытого применения внутри страны, либо за ее пределами до даты подачи заявки. В Австрии, Аргентине, Бразилии, Дании, Канаде, Норвегии, США, Финляндии, Швейцарии сведения о применении изобретения за пределами страны не порочат новизны изобретения. В другой группе стран (Австрии, Великобритании, Греции, ОАР, Индии, Цейлоне, Японии) обстоятельствами, порочащими новизну изобретения, признаются только публикации, известные в стране до даты подачи заявки, а также открытое применение изобретения в дайной стране (местная, или локальная новизна).

В большинстве стран для признания предложения изобретением требуется, чтобы оно давало положительный эффект, который определяет полезность изобретения. Под полезностью, как правило, понимается конкретная польза, получаемая от применения изобретения.

В соответствии с законодательством патентоспособными признаются предложения, обогащающие технику и двигающие ее вперед. Кроме того, к изобретению предъявляется требование промышленной повторяемости, то есть должна быть обеспечена возможность неоднократного воспроизведения предложения.