Известны две основные формы охраны изобретений: патент и авторское свидетельство. Одна из них закрепляет исключительное право на изобретение за патентообладателем; другая, присущая социалистической системе охраны изобретений, закрепляет право на использование изобретения за государством. В социалистических странах, где орудия и средства производства являются общенародным достоянием и где сложились новые отношения между изобретателем и обществом, которое заинтересовано в стимулировании изобретательской деятельности, основной формой охраны изобретений является авторское свидетельство. Патент как форма охраны изобретений типичен для капиталистических стран.

Патент и авторское свидетельство — это государственные грамоты, которые выдаются изобретателю или его правопреемнику от имени государства компетентным государственным органом, например патентным ведомством, и являются официальными документами, удостоверяющими особые права, предоставляемые его владельцу на территории данной страны. Приняты две формы охранных документов: авторское свидетельство и патент. Авторское свидетельство удостоверяет признание предложения изобретением, приоритет изобретения, авторство на изобретение, право автора на вознаграждение и другие льготы, устанавливаемые законом для изобретателей.

В то же время исключительное право на использование изобретения принадлежит государству, которое берет на себя заботу о его внедрении. В ряде социалистических стран выдаются охранные документы, по своей правовой сущности близкие к авторским свидетельствам, но имеющие другие названия (например, хозяйственный патент в ГДР). Патент удостоверяет признание предложения изобретением, приоритет изобретения, авторство на изобретение (не во всех странах).

При этом исключительное право на использование изобретения принадлежит патентообладателю. От слова «патент» произошло название целого раздела юридической науки — патентного права, под которым принято понимать совокупность гражданско-правовых норм, устанавливающих порядок и условия признания технических решений изобретениями, права патентообладателей на использование этих изобретений и их правовую защиту.

В практике различных стран встречаются некоторые разновидности патентов: дополнительные, ввозные и другие. Дополнительные патенты выдаются на дополнительные изобретения, усовершенствующие ранее сделанные изобретения, уже защищенные в данной стране. В большинстве стран (ФРГ, Великобритании и др.) дополнительный патент выдается только владельцу основного патента.

Срок действия дополнительного патента истекает одновременно с окончанием срока действия основного. В некоторых странах, например в США, дополнительные патенты не выдаются. Ввозные (ревальдированные) патенты выдаются иностранцам на их изобретения, уже защищенные патентами в другой стране (см. законодательство Бельгии, Турции, многих развивающихся государств Африки и Латинской Америки).

Ввозные патенты регистрируются на оставшийся срок действия, определяемый патентным законодательством той страны, из которой он вывезен, но этот срок не должен превышать максимальный срок действия патента страны, в которую он ввезен. За регистрацию взимается пошлина. Фактором, порочащим новизну ввозимого патента, является открытое применение изобретения в данной стране.

К патенту или авторскому свидетельству прилагается описание изобретения (иногда неправильно употребляют выражение «патентное описание»), в котором раскрывается существо изобретения. Иногда наравне с понятием «патентное описание» ошибочно употребляют термин «патент», что может привести к недоразумениям.