Указатели библиографических ссылок предназначены для по иска информации с использованием библиографических ссылок, но не в ретроспективном плане, а наоборот, отталкиваясь от более ранних работ, на которые содержатся ссылки в последующих публикациях. Такой принцип составления указателей обеспечивает прежде всего более широкий охват библиографически связанных документов. Кроме того, при группировке документов по наличию общих ссылок возникают «библиографические сочетания», невозможные при систематической или предметной группировках.

Это очень важно при современном взаимопроникновении различных отраслей науки и техники: группировка документов, содержащих одинаковые библиографические ссылки, позволяет выявить внутренние связи между самыми отдаленными предметами и вопросами задолго до того, как эти связи будут изучены и отражены в классификационных схемах. С 1964 г. Институт научной информации в США (Филадельфия, штат Калифорния) приступил к регулярному изданию Указателя библиографических ссылок в научной литературе, охватывающего публикации текущего года из 600 важнейших научных журналов 30 стран, а также все ссылки из 50 тыс. описаний изобретений США за текущий год. Указатель состоит из двух частей: собственно указателя библиографических ссылок и указателя документов, содержащих ссылки. В первой части в алфавитном порядке приводятся фамилии авторов использованных документов.

По каждой из этих фамилий приводятся, также в алфавитном порядке, фамилии авторов документов, содержащих ссылки на использованные документы. Рядом с каждой фамилией указывается источник публикации — сокращенное название журнала, год издания использованного или содержащего ссылку документа, номер тома, в котором был опубликован документ, и номер первой страницы публикации.

Во второй части даются по алфавиту фамилии первых авторов. Однако, кроме данных, помещенных в первой части, здесь приводятся также фамилии всех соавторов, полное заглавие статьи или описания изобретения, номер патента, индекс патентной классификации, код, обозначающий тип содержащего ссылки документа, число и перечень этих библиографических ссылок в документе и некоторые другие сведения.

Указатель библиографических ссылок предназначен для комплекса с традиционными поисковыми средствами. Его отличием от других средств предметного поиска является то, что в качестве исходного момента поиска используется не поисковый образ, а фамилия автора «исходного» документа, которая известна исследователю по личному опыту или из традиционных источников. По фамилии автора в первой части указателя отыскиваются сведения о других связанных с ним документах, а во второй — полное библиографическое описание этих документов.

Указатели библиографических ссылок позволяют проследить развитие какой-либо идеи по мере того, как она отражалась в публикациях разных авторов или в различных изобретениях, и провести поиск независимо от какой-либо системы классификации, что обеспечивает дальнейшее повышение полноты выдачи информации при поиске в многоотраслевом фонде.