По принятой терминологии слово «документ» означает материальный объект, несущий информацию, а «документация» , совокупность документов. В соответствии с определениями, приведенными выше, различается два вида патентной документации: первичная и вторичная. Первичная патентная документация — совокупность публикуемых и непубликуемых документов и/или извлечений из них, содержащих сведения о результатах научно-технических исследований и проектно-конструкторских разработок, заявленных или признанных открытиями, изобретениями, промышленными образцами, полезными моделями, а также сведения об охране прав изобретателей, патентообладателей, владельцев дипломов и свидетельств о регистрации промышленных образцов, полезных моделей и товарных знаков.

В соответствии с этим определением к первичной документации относятся полные описания изобретений, прилагаемые к авторским свидетельствам и патентам, полные и предварительные описания, прилагаемые к заявкам, а также извлечения из них, публикуемые в официальных бюллетенях и журналах патентных ведомств. При этом имеются в виду как публикации о заявках и патентах на изобретения, усовершенствования (полезные модели), промышленные образцы, так и публикации о регистрации товарных знаков и знаков обслуживания. Основная задача первичной патентной документации заключается в том, чтобы юридически строго, определить границы и объем прав управомоченных лиц (патентообладателя или лица, указанного в качестве изобретателя, заявителя и т. д.). К вторичной патентной документации относятся материалы аналитико-синтетической переработки первичной патентной документации (рефераты описаний изобретений Великобритании, информационные издания фирмы «Дервент», рефераты изобретений описаний в реферативных журналах ВИНИТИ АН, и др.).